Quelles sont les origines du mal de dos ?

Les dorsalgies, communément appelées mal de dos, sont des douleurs très fréquentes, qui peuvent se localiser à différentes hauteurs de la colonne vertébrale. On parle de cervicalgie pour les douleurs au niveau cervical, de lombalgies au niveau lombaire, etc. Quelle que soit la localisation, ces douleurs peuvent avoir plusieurs origines : ostéoarticulaire, musculaire ou nerveuse.

Près de 80 % d’entre nous avons souffert, souffrons ou souffrirons du dos à un moment ou à un autre de notre vie. Le mal de dos est même appelé « mal du siècle », tant il est difficile d’y échapper, et malheureusement parfois de s’en débarrasser.

Anatomie du dos

La colonne vertébrale est constituée de 24 vertèbres (7 cervicales, 12 dorsales ou thoraciques, 5 lombaires), auxquelles s’ajoutent des vertèbres « soudées » que sont le sacrum et le coccyx.

Les vertèbres présentent un « trou » en leur centre. A l’intérieur de ce canal (canal rachidien), se trouve la moelle épinière. Elle se divise en différentes racines nerveuses, qui émergent à l’arrière de chaque vertèbre pour innerver une partie spécifique de notre corps.

Tout autour de notre colonne vertébrale, des ligaments et des muscles puissants viennent renforcer cette armature.

Le mal de dos d’origine ostéoarticulaire

1. L’usure des articulations

Dans nos mouvements quotidiens, les articulations vertébrales sont soumises à de fortes contraintes. C’est surtout le cas au niveau des vertèbres lombaires, situées en bas de la colonne et au carrefour de nombreuses forces (pression, poids, cisaillement, etc.). Ce sont tout particulièrement les articulations postérieures qui sont les plus susceptibles de pâtir de nos mauvaises positions, du port de charges, etc. Les vertèbres cervicales sont soumises à des forces moindres, mais elles sont extrêmement mobiles. A ce niveau de la colonne, ce sont donc les mouvements répétés et inadaptés qui peuvent endommager sur le long terme les articulations.

Ces usures chroniques peuvent conduire à une destruction progressive des cartilages situés entre chaque articulation et créer de l’ arthrose, à l’origine de douleurs. L’arthrose est une cause fréquente de mal de dos, surtout après 40 ans. Les douleurs provoquées sont plutôt sourdes et chroniques, accentuées la nuit et pendant les phases d’immobilité prolongée. Elles provoquent des raideurs dans les articulations, particulièrement remarquables le matin au réveil. La douleur est alors aiguë, ressentie comme « une décharge ». A un stade avancé, l’arthrose peut également être responsable d’un rétrécissement du canal rachidien. La douleur n’est pas le symptôme principal de ce rétrécissement, qui va davantage se manifester par des troubles de la marche et des membres engourdis. Mais si une douleur apparaît, elle s’apparente souvent à une douleur de sciatique (arrière de la cuisse) ou de cruralgie (avant de la cuisse).

2. Les déformations de la colonne vertébrale

Plusieurs atteintes peuvent engendrer des déformations de la colonne vertébrale et provoquer des douleurs. Ci-dessous quelques pathologies liées à la déformation de la colonne :

Le spondylolisthésis correspond à un glissement de la 4e vertèbre lombaire sur la 5e, causé le plus souvent par un accident ou des traumatismes répétés. Ce déplacement reste souvent asymptomatique, mais il peut provoquer des douleurs, localisées dans le bas du dos et irradiant parfois vers les cuisses. Elles peuvent apparaître de jour comme de nuit et sont accentuées par le mouvement.

D’autres déviations de la colonne peuvent s’avérer douloureuses, la plus fréquente étant la scoliose. Cette déformation survient pendant la croissance, sans cause identifiable dans la majorité des cas. La colonne vertébrale, qui présente à l’état physiologique une courbure naturelle, peut alors se déformer dans plusieurs sens, le plus courant étant la déformation latérale (penché sur le côté). Si la scoliose devient douloureuse, ces douleurs sont de type rhumatismal.

La cyphose est une forme particulière de scoliose. Cette atteinte correspond à une exagération de la courbure naturelle de la colonne au niveau des vertèbres dorsales, provoquant une impression de « dos courbé ». Les parties cervicales et lombaires adaptant leur propre courbure pour compenser cette malformation, de multiples douleurs peuvent apparaître à différents niveaux du rachis.

Le mal de dos d’origine névralgique

Les douleurs d’origine nerveuse correspondent à des « pincements » ou des « compressions ». Ces douleurs sont le signe d’un conflit au niveau d’une racine nerveuse ou d’un ligament très innervé provoqué par une hernie discale ou une excroissance arthrosique.

Une hernie discale correspond à la saillie d’une partie du noyau d’un disque intervertébral. Elle survient quand le disque est usé, fissuré ou suite à un choc important ou un mauvais mouvement brusque. La douleur est persistante, sous forme de « barre » horizontale de part et d’autre de la hernie. Quand la hernie est postérieure, elle peut se trouver au contact du nerf rachidien. C’est alors la décharge électrique par irritation et compression du nerf, et la douleur peut se propager tout au long de ce nerf. Selon l’étage vertébral de la racine nerveuse, il peut s’agir d’une sciatique (nerf sciatique qui innerve la partie postérieure de la cuisse et de la jambe) ou d’une cruralgie (nerf crural qui innerve la partie antérieure de la cuisse).

Les pincements nerveux au niveau d’articulations arthrosiques sont décrits de la même manière : lors d’un mouvement, une douleur vive et foudroyante apparaît au niveau du conflit nerveux et peut irradier, comme dans le cas d’une hernie, vers la zone d’innervation concernée.

Le mal de dos d’origine musculaire

C’est le tristement célèbre lumbago ou « tour de rein ». Il survient brutalement au niveau des lombaires, après un faux mouvement, et est accompagné d’une sensation « de rupture », « de déchirement » ou « de claquage ». La douleur est subite, intense et paralysante. Souvent, il n’y a pas d’atteinte particulière au niveau des articulations ou des disques. On observe une inflammation très importante des muscles et des ligaments autour de la colonne. Les douleurs sont accentuées par la toux, les éternuements et la défécation. Elles sont soulagées en position allongée, ce qui pousse souvent les personnes souffrant d’un lumbago à rester immobiles. Il est pourtant recommandé de bouger autant que possible, le mouvement étant le meilleur traitement contre le lumbago.

Le mal de dos peut être aigu ou chronique, quand il persiste au-delà de 3 mois. Pour le soulager, il faut bien évidemment en connaître la cause exacte. Votre médecin procédera à un examen approfondi et à un interrogatoire complet avant de vous prescrire, éventuellement, des examens complémentaires pour confirmer son diagnostic. Il pourra alors vous proposer, si besoin, un traitement adapté. Les dorsalgies étant souvent associées des mauvaises postures, il vous faudra corriger vos habitudes au quotidien : adopter les bonnes positions dans la vie de tous les jours, faire de l’exercice adapté pour muscler le dos et les abdominaux ou porter une ceinture soulage dos. Dans beaucoup de cas, ces mesures préventives sont suffisantes pour soulager un mal de dos passager, et pour éviter qu’il ne réapparaisse.

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